לא הרבה האמינו בה, כבר הספידו אותה באמצע העונה, אך הפועל חיפה חתמה הערב (רביעי) עונה פשוט חלומית וזכייה בגביע המדינה אחרי לא פחות מ-44 שנים עקרות עם 1:3 ענק על בית”ר ירושלים בתום הארכה, כששוב כמו ברוב שלבי העונה החיפאים התעלו ברגעי ההכרעה עם שני שערים גדולים.

ניר קלינגר ראוי לכל המחמאות על עונה פשוט ענקית, הוא לקח קבוצה שבדרך קבע מתקשה לסיים בכלל בפלייאוף העליון והחזיר אותה לימיה הגדולים עם תואר יוקרתי ומקום גבוה בצמרת של ליגת העל. החבורה של קלינגר שברה כמעט כל מחסום אפשרי העונה והציגה לראווה את אחת ההגנות היעילות בליגה.

שחקני הפועל חיפה בטקס הנפת גביע המדינה (עמרי שטיין)

המאמן של האדומים-שחורים פגע העונה בענק עם הזרים שהביא, שבראש ובראשונה בולט ארנסטס שטקוס, השוער הליטאי, שבמו ידיו הביא הערב לחיפה את הגביע עם יכולת נהדרת בשער. גם גבריאל תאמאש וראדו גינסארי הוסיפו לא מעט עוצמות וביחד עם הישראלים האיכותיים, הפכו את מרכז המגרש של האדומים-שחורים לחומה בצורה.

דווקא הבינגו הגדול ביותר של קלינגר העונה הגיע מהצד הישראלי, המאמן הפך את גל אראל לאחד השחקנים המשמעותיים ביותר בקבוצה, כשבכל משחק הקשר מחבר בין ההגנה להתקפה של קבוצתו, עם לא מעט לחימה ומנהיגות.

קלינגר מניף את הגביע (אורן בן חקון)

בצד המאוכזב, הירושלמים אמנם יכולים להרגיש תסכול רב ובצדק, אחרי שכשלו בשבוע אחד והפסידו שני תארים, אך עצם ההגעה של הירושלמים לישורת האחרונה עם הסגל הנוכחי זה גם מעל ומעבר. ההגנה של הצהובים-שחורים לא מספיק איכותית בשביל לקחת אליפות, והחלק האחורי של האלופה מבאר שבע עשה את ההבדל הגדול, בעיקר תוך ניצול חולשת ליגת העל ומכבי תל אביב בפרט.

על אף הזרים המוצלחים של הירושלמים והפגיעה עם אנתוני וארן (הישראלי), הקבוצה מהבירה, שרשמה עונה נוספת ללא תואר, פשוט לא מספיק עמוקה ואיכותית כדי לזכות באליפות. אמנם בליגה אוהדי הכדורגל לא קיבלו באמת תחרותית אמיתית, אך גביע המדינה היווה כפיצוי עם הרבה דרמטי והיסטוריה אחת גדולה.

שחקני בית"ר מאוכזבים (נעם מורנו)