מכבי תל אביב הגיעה למשחק היורוליג הביתי נגד פנאתינייקוס אחרי הצגת השיא נגד ברצלונה וההפסד בדרבי, שאולי היווה קריאת השכמה. אין כל ספק שמכבי השתפרה והתגבשה מאז חילופי המאמנים, במיוחד במשחקי היורוליג. 

כולם רוצים לראות שיפור ושינוי תוך זמן קצר, אבל מאמן צריך זמן והשיפור שרואים הוא קודם כל אצל המאמן ספרופולוס, שלמד להכיר טוב יותר את שחקניו, למד את הרוטציה ואת החילופים. השיפור הנוסף הוא בהנעת הכדור בהתקפה ובתרגילים, אבל גם הרצון של השחקנים למצוא את השחקן החופשי.

ג'רמי פארגו חוגג (איציק בלניצקי)ג'רמי פארגו חוגג (איציק בלניצקי)

עם חזרתו של ג’רמי פארגו, הפתיע היום ספרופולוס בהצבתו בחמישייה, מעשה נכון מבחינתו שנועד לתת לשחקן ביטחון והרגשה טובה שהמאמן מאמין בו. השימוש ביובל זוסמן וג’ון דיברתולומאו, כמו גם באלכס טיוס וג’ייק כהן (הכניס את מכבי למשחק עם שתי שלשות), הופך את המשחק של מכבי לשוטף יותר, וגם הופך את חדר ההלבשה לבריא.

זה נכון שמכבי נמצאת עכשיו ברצף נוח יותר של משחקים מאשר בתחילת העונה, כשגם בהגנה יש שיפור גדול, הן בתיאום ברוטציות והן בעזרה ההגנתית. הצהובים ממשיכים לשלוט בריבאונד ההתקפה והם לא התקשו נגד הגבוהים החלשים של היוונים. קלויארו הוביל את השליטה בכדורים החוזרים והיה היום המצטיין במשחק. בנוסף, שובו של פארגו סוף סוף שיחרר את ווילבקין מהצורך לשחק כרכז.

שחקני מכבי תל אביב חוגגים (איציק בלניצקי)שחקני מכבי תל אביב חוגגים (איציק בלניצקי)

ספרופולוס היווני מכיר מצוין את פנאתינייקוס ומכיר טוב מכולם את ניק קלאת’ס. ההוראה מתחילת המשחק הייתה להרחיק אותו מהסל ולנצל את אחוזי הקליעה הנמוכים שלו מהשלוש. הרכז היווני הצליח לחדור לסל ולהשיג נקודות, עד שנכנס זוסמן ששיתק אותו. אחרי הניצחון הערב, מכבי ששואפת להגיע לשמונה הראשונות חייבת להמשיך לשמור על הבית, וצריכה לנצח בחוץ את ארמני מילאנו, באיירן מינכן ובאסקוניה.

ומילה אחרונה על ריק פיטינו, מאמנה של פנאתינייקוס. אי אפשר להתעלם מהגעתו לארץ. הוא אחד מגדולי מאמני הקולג’ים בארצות הברית שאימן גם ב-NBA. כל המאמנים בארץ ובאירופה למדו מהקלטות שלו, הקשיבו להרצאות והיו בהשתלמויות שלו. המהלך להביא אותו לפאו הוא מהלך מדהים, אבל גם ממאמן ברמתו אי אפשר לדרוש להגיע לפיינל פור כמו שדורשים במועדון.

יאניס ספרופולוס (איציק בלניצקי)יאניס ספרופולוס (איציק בלניצקי)

כשאתה בונה קבוצה לא טובה בקיץ, עם שחקנים בינוניים ומטה שנמצאים מעבר לשיא, גם הגעתו של מאמן גדול כפיטינו והחלפת שחקנים בפאניקה, לא תעזור לקבוצה. עם סגל שכולל קלעי שלשות חלשים וגבוהים בינוניים ומטה בדמות ג’יימס גיסט ואדריאן פיין, יהיה קשה ליוונים לכוון לאחד משמונה המקומות הראשונים, בטח כשהסגל לא מתאים לסגנון המשחק הידוע של פיטינו, שמתאפיין בהגנה לוחצת וריצה.

פאו למעשה יצאה היום מהמירוץ למקום בפיינל 8, גם תודות לכך שמכבי השיגה את ההפרש הרצוי, למרות שיכלה לנצח אפילו בהפרש גדול יותר. בסיכומו של ערב, זה היה ניצחון ראוי ומרשים של הצהובים, עם יכולת אישית וקבוצתית טובה, כשהמשחק הבא בוויטוריה הוא אחד המכריעים ביותר במאבק על העליה לשמונה הראשונות.